martes, 14 de junio de 2016

La tridimita, prueba de un pasado volcánico furioso en Marte

El rover Curiosity ha encontrado restos de un mineral asociado a potentes explosiones volcánicas, lo que no concuerda con la visión de que el pasado geológico fue más tranquilo

Imagen del cráter Gale, zona en la que el rover de exploración está trabajando - NASA/JPL-Caltech

Científicos han encontrado evidencias de tridimita en los datos enviados por el rover Curiosity desde Marte, un tipo de mineral asociado con las explosiones volcánicas aquí en la Tierra.
En su artículo publicado en «Proceedings of the National Academy of Sciences», el equipo dirigido por Richard V. Morris, del Centro Johnson de la NASA, describe cómo el rover encontró la muestra, el procedimiento de análisis, y por qué podría conducir a plantearse de nuevo cómo fue la historia temprana del planeta rojo.
Hasta la fecha, los científicos planetarios creen que la historia geológica de Marte ha sido muy tranquila comparado con nuestra propio planeta, y se atribuye a que Marte carece de placas tectónicas cambiantes que conducen a grandes terremotos y volcanes explosivos.
Las evidencias de volcanes hasta la fecha en el planeta rojo se presentan como un constante flujo como el que llevó a la creación de las islas de Hawai, formadas por la fusión de penachos calientes del manto justo debajo de la superficie. Pero ahora, el hallazgo de un mineral podría significar que los científicos tengan que replantearse la historia antigua de Marte.
El rover Curiosity ha estado rodando en el cráter Gale desde 2014, y el año pasado comenzó a excavar y estudiar muestras de una zona conocida como Marias Pass. El equipo de investigación observó una composición en las rocas que parecía sugerir sílice, por lo que sometieron una muestra a análisis de rayos X.

Tridimita, asociada a explosiones volcánicas

Resultó tener un nivel muy alto de tridimita, lo que fue sorprendente y estimulante porque entraba en conflicto bruscamente con la historia que ha prevelacido sobre el planeta. Parece probable que el mineral fuese creado en otro lugar del planeta y trasladado hasta la cuenca del cráter, posiblemente por el agua. Podría haber sido material expulsado o formado por volcanes explosivos, pero ¿cómo se formaron en ausencia de tectónica de placas?.
Los resultados obtenidos por el equipo y sus teorías probables son posiblemente sólo el primer paso de lo que será la reevaluación de muchos proyectos de revisión de la historia de Marte, o de buscar maneras en que la tridimita podría haber sido creada sin el intenso calor de una violenta erupción volcánica.

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