lunes, 27 de junio de 2016

Espectaculares imágenes de Júpiter antes de la llegada de la nave Juno

Las fotografías forman parte de una campaña para preparar mapas en alta resolución del planeta gigante

Jupiter captado por el instrumento VISIR del VLT - ESO

Ante la inminente llegada de la nave espacial Juno de la NASA, los astrónomos han utilizado el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral (ESO) para captar nuevas y espectaculares imágenes en infrarrojo de Júpiter. Las fotografías forman parte de una campaña para preparar mapas en alta resolución del planeta gigante. Estas observaciones proporcionarán información previa a los trabajos que llevará a cabo Juno a partir del 4 de julio durante los próximos meses, ayudando a los astrónomos a comprender mejor al gigante gaseoso.
Un equipo dirigido por Leigh Fletcher, de la Universidad de Leicester, Reino Unido, presentará las nuevas imágenes de Júpiter durante el Encuentro Nacional de Astronomía de la Real Sociedad de Astronomía del Reino Unido, que se realizará en Nottingham.
La campaña ha implicado el uso de varios telescopios con base en Hawái y Chile y ha contado, también, con aportes de astrónomos aficionados de todo el mundo. Los mapas no sólo brindan instantáneas del planeta, sino que también revelan las variaciones y cambios en su atmósfera en estos últimos meses. «Estos mapas ayudarán a definir el escenario que Juno registrará en los próximos meses. Las observaciones en diferentes longitudes de onda a través del espectro infrarrojo nos permitirán conformar una imagen tridimensional de cómo la energía y el material son transportados hacia arriba, a través de la atmósfera», dice Leigh Fletcher.

Imagen afortunada

La captura de imágenes nítidas a través de la atmósfera cambiante de la Tierra es uno de los mayores desafíos que enfrentan los telescopios terrestres. Este vistazo de la atmósfera turbulenta de Júpiter, ondulante con las nubes más frías de gas, se logró gracias a una técnica conocida como «lucky imaging» (imagen afortunada). Se tomaron series de imágenes de Júpiter, con tiempo de exposición breve, con el instrumento VISIR, produciendo miles de imágenes individuales. Se seleccionan las imágenes afortunadas, aquellas menos afectadas por las turbulencias atmosféricas, descartándose el resto. Las imágenes seleccionadas son alineadas y combinadas para producir imágenes finales asombrosas, como las que se muestran aquí.
Imagen afortunada en infrarrojo de Júpiter e imagen de un aficionado en luz visible- ESO/L.N. Fletcher/Damian Peach

«Los esfuerzos mancomunados de un equipo internacional de astrónomos profesionales y aficionados, nos han proporcionado un magnífico conjunto de datos durante los últimos ocho meses. Junto con los nuevos resultados de Juno, la serie de datos VISIR, en particular, permitirá a los investigadores caracterizar la estructura térmica global, la cobertura de nubes y distribución de una variedad de gases presentes en Júpiter», dice Glenn Orton, líder de la campaña terrestre de apoyo a la misión Juno.
La nave espacial Juno fue lanzada en el año 2011, y ha viajado casi 3.000 millones de kilómetros para llegar hasta el sistema Joviano. Las naves espaciales pueden recopilar datos sin las limitaciones que afectan a los telescopios con base en la Tierra. Mientras que la novedosa misión Juno traiga resultados nuevos y altamente esperados, su camino habrá sido allanado por los esfuerzos realizados en la Tierra.

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