martes, 31 de mayo de 2016

Descubren un nuevo «anillo de Einstein» y le llaman «Canarias»

El raro fenómeno, predicho por la teoría de la Relatividad General, fue descubierto casualmente por una estudiante de doctorado del Instituto de Astrofísica de Canarias

El «anillo de Einstein Canarias» - IAC

Una estudiante de doctorado del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad de La Laguna (ULL), junto con un equipo internacional de astrofísicos, ha descubierto un objeto astronómico inusual: un anillo de Einstein. Estos fenómenos, predichos por la teoría de la Relatividad Generalde Einstein, son raros, pero científicamente interesantes. Este ha recibido el nombre de «anillo de Einstein Canarias».
Un anillo de Einstein es una imagen distorsionada de una galaxia muy lejana, denominada «fuente». La distorsión se produce por la deformación de los rayos de luz debido a la presencia de una galaxia masiva que se encuentra entre la fuente y el observador, a la que se denomina «lente».
El intenso campo gravitatorio producido por la galaxia lente deforma la estructura del espacio-tiempo en sus inmediaciones, lo que no sólo atrae a otros objetos con masa, sino que curva la trayectoria de la luz. Cuando las dos galaxias están perfectamente alineadas, la imagen que el observador ve de la más lejana se convierte en un anillo casi perfecto que rodea a la galaxia lente y sus irregularidades se deben a la asimetría de su galaxias originaria.
El descubrimiento fue hecho de forma fortuita por la estudiante Margherita Bettinelli cuando inspeccionaba datos tomados por la Cámara de Energía Oscura (DECam) del Telescopio Blanco, de 4 m, del observatorio de Cerro Tololo, en Chile. Mientras estaba analizando la población estelar de la galaxia enana de Sculptor, objeto de su tesis doctoral, se percató de la presencia del peculiar anillo. El objeto despertó rápidamente la atención de los miembros del equipo de Poblaciones Estelares del IAC, liderado por los astrofísicos Antonio Aparicio y Sebastián Hidalgo, que comenzaron a observar y a analizar sus propiedades físicas con el espectrógrafo OSIRIS del Gran Telescopio CANARIAS (GTC). Los resultados se han publicado en la revista internacional Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.
El ahora llamado «anillo de Einstein Canarias», es uno de los de mayor simetría de los descubiertos, casi circular ,ya que las dos galaxias están prácticamente alineadas, a una separación angular de 0,2 segundos de arco. La galaxia fuente se encuentra a una distancia de 10.000 millones de años luz. Debido a la expansión del Universo, la luz ha empleado un tiempo algo menor en llegar hasta nosotros, alrededor de 8.500 millones de años, por lo que la galaxia se ve tal como era en aquella época: una galaxia azul, que está empezando su evolución, poblada por estrellas jóvenes que se están formando a gran velocidad.
Por el contrario, la galaxia lente, con una masa similar a la de la Vía Láctea, se encuentra más cerca –a 6.000 millones de años luz- y, por tanto, está más evolucionada, con una formación estelar prácticamente terminada, poblada de estrellas viejas.


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