martes, 31 de julio de 2018

Levante la vista: hoy Marte estará mucho más cerca

La última vez que el Planeta Rojo se aproximó tanto a la Tierra fue hace 15 años.


Este 31 de julio la órbita de Marte llevará al Planeta Rojo a acercarse a una distancia mínima con respecto a la Tierra, informa la NASA.
Hoy, 'solo' 57,6 millones de kilómetros separarán a nuestro planeta de Marte, que alcanzará su punto más alto alrededor de la medianoche, a unos 35 grados sobre el horizonte sur. El Planeta Rojo será visible durante gran parte de la noche y se verá más brillante y grande de lo habitual.
Cuando los dos planetas están tan cerca, Marte aparece muy brillante en nuestro cielo, y es más fácil observarlo con telescopios o incluso a simple vista.

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miércoles, 25 de julio de 2018

Descubren un gran lago de agua líquida bajo el polo sur de Marte

  • De 20 km de diámetro y salobre, recuerda a las reservas de agua subglaciales que existen en la Antártida
  • Está situado a 1,5 kilómetros bajo la superficie helada del Planeta rojo


Oculto bajo la superficie helada del polo sur de Marte, existe un gran lago de agua líquida de 20 kilómetros de diámetro, el primero encontrado en el Planeta rojo. El hallazgo, realizado por un equipo de astrónomos italianos a partir de imágenes del orbitador europeo Mars Express, aparece publicado en la revista «Science». Según explican, esta masa de agua muy fría es salobre, un hábitat no muy amable para la vida. Sin embargo, los científicos dicen que recuerda a las reservas subglaciales de la Antártida, donde sí se han encontrado organismos sencillos.
Hace miles de millones de años, Marte albergaba mares y ríos de los que hoy quedan barrancos y canales como vestigios. Pero su atmósfera adelgazó y se enfrió y, en la actualidad, el agua líquida en su superficie parece destinada a evaporarse. El agua sobrevive congelada en los casquetes polares o en depósitos de hielo subterráneos, áreas que son mapeadas por el instrumento Marsis (Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding) a bordo de la sonda europea Mars Express. Este instrumento envía pulsos de radar que penetran en la superficie del Planeta rojo y proporciona a los científicos información sobre lo que se encuentra debajo.
Entre mayo de 2012 y diciembre de 2015, el equipo de Roberto Orosei, del Instituto Nacional de Astrofísica en Bolonia, utilizó Marsis para inspeccionar una región llamada Planum Australe, ubicada en el polo sur de Marte. Obtuvo 29 conjuntos de muestreos de radar, mapeando un área que exhibía un cambio muy brusco en su señal de radar asociada. Los investigadores están convencidos de que se trata de un lago que se extiende unos 20 kilómetros y que está situado a aproximadamente 1,5 kilómetros debajo de la superficie del hielo. Si están en lo cierto, sería la primera vez que se observa un cuerpo estable de agua líquida en Marte.


¿Podría este lugar ser habitable? «No es un ambiente muy agradable para la vida», reconoce Orosei. Sin embargo, el investigador cree que esta reserva es similar a los lagos subglaciales que se encuentran debajo de las capas de hielo de la Antártida y Groenlandia en la Tierra, como el famoso lago antártico Vostok. Y en esos lugares extremos «sobreviven organismos unicelulares con metabolismos adaptados». En Vostok, investigadores estadounidenses identificaron hace algunos años lo que parecían ser miles de especies simples a través de análisis genéticos.

Una salmuera

La temperatura del lago marciano ronda los -68ºC, inferior al punto de congelación del agua pura. «En esas condiciones, el agua líquida solo puede ser salobre, ya que las sales reducen el punto de congelación», explica a ABC Anja Diez, glacióloga del Intituto Polar Noruego, quien trabaja en la Antártida y firma un artículo relacionado en «Science». En efecto, las sales disueltas de magnesio, calcio y sodio, que se sabe están presentes en las rocas marcianas, podrían disolverse en el agua para formar una salmuera. Junto con la presión del hielo superpuesto, el punto de fusión se reduce, lo que permite que el lago permanezca líquido, como ocurre en nuestro planeta. «Por ejemplo, en los Valles Secos (Antártida) se ha encontrado un lago de salmuera. Sin embargo, la concentración de sal en el agua es mucho menor de lo que se espera para el de Marte», apunta la investigadora.
En cuanto a la profundidad del lago, Diez señala que es imposible conocerla, ya que los datos de radar solo proporcionan imágenes de la superficie de la masa de agua. Lo que sí considera posible es que existan más lagos marcianos como este, que podrían ser revelados en el futuro con nuevos estudios y mejores mediciones. Para conocer más sobre el nuevo lago descubierto, como si reúne condiciones para la vida, «harían falta unos robots voladores (que lo sobrevolaran), pero esa es una tecnología que aún no está desarrollada», explica Orosei.


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miércoles, 18 de julio de 2018

VIDEO: Captan las imágenes de Neptuno más nítidas de la historia

Los investigadores del Observatorio Europeo Austral obtuvieron las imágenes gracias a un nuevo sistema de láseres instalado en el telescopio VLT, ubicado en Chile.

Imagen de Neptuno obtenida por el telescopio Very Large Telescope.
ESO/P. Weilbacher (AIP)

Ya es posible obtener desde la Tierra imágenes del espacio a longitudes de onda visibles que son más nítidas que las del telescopio espacial Hubble de la NASA, y los investigadores del Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés) lo han demostrado con sus últimas capturas de Neptuno.
Las imágenes se tomaron con el telescopio Very Large Telescope (VLT) de la ESO, ubicado en el desierto de Atacama en Chile. Recientemente, la instalación fue equipada con un nuevo sistema de óptica adaptiva MUSE/GALACSI, y las fotografías de Neptuno divulgadas ahora son resultado de una prueba para demostrar las mayores capacidades del telescopio.
Ahora, el VLT es capaz de corregir los efectos de las turbulencias atmosféricas para crear imágenes espaciales más nítidas con ayuda de un sistema de potentes láseres. Gracias a este avance, se podrán estudiar las características de diversos objetos astronómicos –como agujeros negros, planetas, supernovas y estrellas jóvenes– con más detalle.


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domingo, 8 de julio de 2018

El apocalíptico final del planeta más caliente conocido

Situdado a 650 años luz de la Tierra, el ardiente Kelt-9b está siendo arrastrado hacia su estrella

Concepción artística de Kelt-9 y su planeta - MPIA

Descubierto el pasado año, Kelt-9b es un auténtico infierno. Situado a 650 años luz de la Tierra, este mundo es el más caliente conocido, con temperaturas superiores a las de algunas estrellas. Con una masa tres veces la de Júpiter y casi el doble de su diámetro, gira extremadamente cerca de su sol -su órbita completa dura un día y medio terrestres- y luce una gigantesca y brillante cola de gas como si fuera un cometa. Pues resulta que esta rareza cósmica tiene los días contados. Su final va a ser apocalíptico.
Un reciente estudio llevado a cabo con el instrumento CARMENES, del Observatorio de Calar Alto, ha revelado la presencia de una atmósfera de hidrógeno en torno a Kelt-9b, que está siendo arrastrada y capturada por la fuerza gravitatoria de su estrella. El resultado se ha publicado en la revista «Nature Astronomy».
La temperatura de la estrella Kelt-9 asciende a unos 10.000 ºC (el Sol alcanza los 5.500ºC), y su planeta gira alrededor de ella en una órbita diez veces más pequeña que la de Mercurio en torno al Sol. Este planeta muestra una temperatura diurna de 4.300ºC, más caliente que muchas estrellas.


Kelt 9-b fue hallado mediante el método de los tránsitos, que consiste en observar las pequeñas variaciones que se producen en el brillo de las estrellas cuando sus planetas pasan por delante.

Evaporado

Al observar la estrella Kelt-9 con el espectrógrafo CARMENES, instalado en el telescopio de 3,5 metros en el Observatorio de Calar Alto, se encontraron rastros de la atmósfera del planeta: cada vez que el mundo se hallaba frente a su estrella podían detectar cómo su atmósfera rica en hidrógeno absorbía parte de la luz de su estrella anfitriona. «CARMENES ofrece una vista particularmente detallada y de alta resolución del espectro estelar, lo que la convierte en una excelente herramienta para este tipo de observación», apunta Pedro J. Amado, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) que ha codirigido el desarrollo del instrumento.
La atmósfera de hidrógeno que rodea Kelt-9b es sorprendentemente extensa, equivalente a más de la mitad del radio del planeta. Los modelos que simulan cómo la gravedad de la estrella tira del gas del planeta muestran que se halla cerca de su tamaño máximo, y se estima que el planeta está perdiendo hidrógeno a una tasa de más de cien mil toneladas por segundo. Prácticamente, está siendo absorbido por su estrella. Kelt-9 irradia tanta radiación ultravioleta que puede evaporar por completo el planeta o dejarlo en su núcleo rocoso sólido, si es que es posible que lo tenga, como especulan algunas teorías.

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jueves, 5 de julio de 2018

La Relatividad de Einstein supera la prueba más extrema hecha hasta el momento

Un estudio ha confirmado que un púlsar y una enana blanca «caen» con la misma aceleración en un mismo campo gravitatorio, lo que concuerda con los postulados del genio alemán. Es la prueba más exigente del Principio de Equivalencia

La investigación se ha llevado a cabo en un sistema estelar triple situado a miles de años luz - NRAO/AUI/NSF; S. Dagnello

Si no hubiera aire ni rozamiento, y dejáramos caer desde un mismo punto de un alto edificio una pluma y un gran yunque de hierro, veríamos algo curioso: los dos llegarían al suelo exactamente en el mismo momento. Este concepto, incorporado en las leyes de la gravedad desde hace siglos, en la Teoría de la Relatividad General de Einstein se traduce en el llamado Principio de Equivalencia: según este, todos los cuerpos situados en un mismo campo gravitatorio «caen» con la misma aceleración, con independencia de su masa y de su composición.
Esta teoría ha pasado varias pruebas en la Tierra, pero este miércoles, un estudio publicado en Nature ha llevado a cabo la prueba más exigente de este principio hasta la fecha, y esta vez lejos de nuestro planeta. Un equipo internacional de astrónomos ha confirmado a validez de la Teoría General de la Relatividad en una estrella triple, llamada PSR J0337+1715, y situada a 4.200 años luz. Los científicos han confirmado que la aceleración de los tres miembros de este sistema, dos estrellas enanas blancas y un púlsar, es idéntica, al menos de acuerdo con la sensibilidad de los instrumentos usados.


«La mayoría de las teorías de gravedad alternativas a la Relatividad General predicen que el púlsar debería caer de forma diferente», ha explicado a ABC Anne Archibald, investigadora en la Universidad de Ámsterdam (Holanda) y autora principal del estudio. «Pero nosotros hemos confirmado que no es así».

La idea del Principio de Equivalencia y de la misma aceleración de todos los cuerpos situados en un campo gravitatorio, con independencia de su composición y masa, fue explorada por Galileo y asentada con las leyes de Newton. Con la Relatividad, los científicos consiguieron el aparato matemático necesario para expresar este fenómeno.

¿Y qué pasa cuando la gravedad es extrema?

Aunque hasta ahora las pruebas hechas han confirmado estos principios, existen teorías alternativas de gravedad que, desde luego, no afectarían a un yunque o a una pluma. Sin embargo, sí que afectarían a las gravedades extremas, como las originadas por un objeto tan compacto y masivo como un púlsar: una estrella de neutrones extraordinariamente comprimida que gira a gran velocidad y emite potentes chorros de energía. Según estas teorías, la energía gravitatoria que mantiene cohesionada la materia que forma algo tan «pesado» como un púlsar debería influir en su aceleración en un campo gravitatorio. Por eso, su aceleración y su caída no sería idéntica a la de objetos menos masivos.
¿Qué supondría esto en el sistema triple de terrible nombre PSR J0337+1715? Dicho sistema está compuesto por una pareja, constituida por una estrella de neutrones en una órbita de 1,6 días de duración en torno a una estrella enana blanca, y una tercera en discordia: otra estrella enana blanca situada en la distancia y que completa una vuelta completa en torno al dúo en 327 días.
En rojo, efecto de desplazamiento de la órbita del púlsar hacia la enana blanca externa y que no se ha observado en este caso, validando el Principio de Equivalencia de la Relatividad - Cortesía de Anne Archibald

«Según las teorías alternativas, la órbita del púlsar debería estar ligeramente desplazada del centro, y desviada hacia la compañera del exterior, siguiendo su trayectoria», ha explicado Archibald. Pero no es así.

Observando al púlsar

En 2011, el Telescopio de Green Bank (situado en Estados Unidos) descubrió este sistema estelar y comenzó a investigarlo de forma continuada. Gracias a este y otros potentes radiotelescopios, como el de Arecibo (Puerto Rico) o el Radio Telescopio Westerbork Synthesis (Holanda), los astrónomos han recopilado cientos de horas de observación con los movimientos de cada uno de los objetos de esta estrella triple.


Todo gracias a que la estrella de neutrones gira sobre sí misma unas 366 veces cada segundo y que hace llegar pulsos a la Tierra de una forma periódica. «Hemos podido contar cada pulso de la estrella de neutrones desde que comenzamos la investigación», ha dicho Archibald. El resultado es que los astrónomos han logrado alcanzar una precisión de cientos de metros a la hora de estimar la posición de un objeto de unas dos decenas de kilómetros de diámetro y situado a 4.200 años luz de distancia.

Radio Telescopio Westerbork Synthesis (Holanda) - ASTRON

«Me hubiera sorprendido que la teoría de la Relatividad de Einstein hubiera fallado esta prueba», ha reconocido Anne Archibald. «Pero podría haber ocurrido: nuestra prueba es más sensible que cualquiera otra hecha hasta ahora, así que nadie había comprobado que la teoría de Einstein funcionaba hasta este límite antes».

El mundo de la masa enormemente compactada

Los astrónomos no han detectado ninguna diferencia entre la aceleración del púlsar y la enana blanca externa, pero sus medidas no son perfectas. Sin embargo, la mayor discordancia posible entre ambas aceleraciones, a la luz de la precisión de los instrumentos, sería como máximo de 2,6 partes por millón, diez veces inferior a la que podrían haber pasado por alto exámenes anteriores.
Tal como ha explicado a ABC Clifford Will, autor de un comentario publicado en Nature sobre la investigación de Archibald y científico en la Universidad de Florida (EE.UU.), hasta ahora la prueba más precisa era una que había medido «la igualdad de la aceleración de la Tierra y la Luna hacia el Sol, por medio de un láser». Ahora, los astrónomos se han fijado en un sistema mucho más distante pero mucho más masivo, lo que permite poner a prueba la Relatividad en el mundo de las masas enormemente compactadas.
Esto es importante, tal como explica Will, porque las teorías alternativas de la gravedad, que sugieren que la aceleración de objetos muy masivos no es la misma que la de cuerpos menos masivos, se basa en un curioso fenómeno que depende de la energía gravitacional que mantiene cohesionados estos objetos.
Según ha explicado este investigador, lo que ocurre, según teorías como la Relatividad, es que no solo la masa de un cuerpo interacciona con la gravedad, sino que su propia gravedad interacciona con ella misma. «¿Se relaciona la gravedad de cuerpos como la Tierra o una estrella de neutrones con la gravedad de un cuerpo externo, igual que con sus propios átomos? La Relatividad dice que sí, pero otras teorías dicen que no. Por eso es tan importante hacer estas pruebas», ha argumentado el investigador.
En la Tierra este efecto de supuesta desviación sería pequeño, pero en una estrella de neutrones, tan extremadamente compactada, sería mucho más importante.
Los autores del estudio ya han comentado que seguirán buscando lugares donde poner a prueba la Relatividad General de Einstein, y en concreto el Principio de Equivalencia. Tal como han explicado, la búsqueda para aprender sobre las últimas fronteras del Universo continuará. Parece que queda mucha tarea por delante, porque la astrofísica y la cosmología están todavía marcadas por los enormes misterios de la materia y la energía oscuras.

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miércoles, 4 de julio de 2018

VIDEO: La radiación cósmica que emite la estrella más grande de nuestra galaxia alcanza la Tierra

Esas emisiones espaciales proceden del sistema estelar binario Eta Carinae.


Un nuevo estudio basado en datos obtenidos por el telescopio espacial NuSTAR de la NASA sugiere que Eta Carinae, el sistema estelar más luminoso y masivo que conocemos, acelera partículas con gran energía y parte de ese proceso puede llegar a la Tierra en forma de rayos cósmicos, según ha indicado la agencia espacial estadounidense. 
"Sabemos que las ondas expansivas de estrellas explosionadas pueden acelerar las partículas de rayos cósmicos a velocidades comparables a las de la luz" y otros entornos extremos: "Eta Carinae es uno de ellos", ha manifestado Kenji Hamaguchi, astrofísico del Instituto Goddard de Estudios Espaciales (Maryland, EE.UU.) y autor principal de esta investigación que ha publicado Nature Astronomy

Los rayos cósmicos con energías superiores a 1.000 millones de electronvoltios (eV) nos llegan desde más allá de nuestro Sistema Solar, pero desvían su rumbo cada vez que se encuentran con campos magnéticos porque contienen partículas con carga eléctrica —electrones, protones y núcleos atómicos— y esa circunstancia enmascara sus orígenes. 
Eta Carinae es un sistema estelar binario que se encuentra a 10.000 años luz de la Tierra. Sus dos estrellas tienen masas que son de 30 a 90 veces más grandes que la de nuestro Sol e impulsan "fuertes flujos de salida, llamados vientos estelares" y, donde chocan durante el ciclo orbital, "se produce una señal periódica de rayos X de baja energía que rastreamos durante más de dos décadas", ha detallado el astrofísico Michael Corcoran. 
Los rayos X de baja energía de Eta Carinae provienen del gas en la zona donde colisionan los vientos estelares, que alcanza temperaturas superiores a 40 millones de grados centígrados. Ese impacto provoca que 'enjambres' de electrones escapen a velocidades cercanas a la de luz y alcancen a los planetas de la Vía Láctea. 
En definitiva, Kenji Hamaguchi y sus colegas concluyen que las estrellas grandes también pueden actuar como fuente de rayos cósmicos galácticos.

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"Colisión catastrófica": Un astro más grande que la Tierra pudo cambiar para siempre a Urano (VIDEO)

Esta posibilidad ya se ha considerado por décadas y se cree que es la más plausible, aunque poco se sabe sobre cómo ocurrió y qué efectos tuvo sobre el planeta.


Todos los planetas del Sistema Solar están más o menos orientados de la misma manera y presentan una inclinación similar, a excepción de Urano: su eje norte-sur está inclinado en 98°, es decir, gira prácticamente 'tumbado'.
Esta particularidad ha sido objeto de un estudio publicado esta semana en The Astrophysical Journal, en el cual se presume que esta se debe a que Urano fue golpeada por un planeta de casi el doble de masa que la Tierra. Esta posibilidad ya se había considerado por décadas y se cree que es la más plausible, aunque poco se sabe sobre cómo ocurrió y qué efectos tuvo sobre el astro.

Para responder a estas preguntas, los investigadores han recurrido a simulaciones por computadora más precisas, en las que crearon "50 escenarios de impacto" colocando objetos de varios tamaños en un modelo de Urano y observando los resultados, para recrear las condiciones que dieron forma a la evolución del planeta.

"Colisión catastrófica"

"Nuestros hallazgos confirman que el resultado más probable fue que el joven Urano estuvo involucrado en una colisión catastrófica con un objeto que duplicaba la masa de la Tierra", asegura Jacob Kegerreis, físico de la Universidad de Durham (Reino Unido) y coautor del estudio.

Según calculan los científicos, el acontecimiento ocurrió hace unos 4.000 millones de años, durante las primeras etapas de formación del Sistema Solar. El cataclismo podría explicar otros rasgos extraños de Urano, como por ejemplo el movimiento irregular de sus lunas y sus temperaturas bajo cero.
Aunque la teoría del impacto deja sin explicación otras preguntas relacionadas con su atmósfera y su campo magnético, el modelo explica en general muy bien el fenómeno en concreto.


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lunes, 2 de julio de 2018

Advierten de una fuerte tormenta magnética el 23 de julio

Según los expertos, el 15, 20 y 22 de julio se espera una serie de perturbaciones del campo magnético.


Una tormenta magnética del primer nivel G1 en una escala de cinco puntos azotará la Tierra el 23 de julio, indica el pronóstico elaborado este lunes por el Laboratorio de Astronomía de Rayos X del Sol, adscrito al Instituto Físico Lébedev de la Academia de Ciencias de Rusia.
Asimismo, se espera también una serie de perturbaciones del campo magnético los días 15, 20 y 22 de julio.
Según los expertos, las tormentas magnéticas de esta intensidad pueden provocar fallas leves en los sistemas de energía, así como influir en la gestión de satélites espaciales y reducir el área de las luces polares a una latitud de 60 grados.
La tormenta magnética más fuerte de este año se registró en la Tierra el 20 de abril.

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Fotografían por primera vez el nacimiento de un planeta

El exoplaneta PDS 70b se encuentra a 370 años luz de la Tierra.

Planeta en formación PDS 70b.

Astrónomos liderados por el Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg (Alemania) han captado por primera vez cómo nace un planeta, según han confirmado en estudio publicado el pasado 30 de junio en la revista Astronomy& Astrophysics.
El pasado febrero, esos científicos observaron el disco de polvo y gas que rodea a la estrella PDS 70 —ubicada a 370 años luz de la Tierra— y se dieron cuenta de que uno de sus puntos luminosos era el exoplaneta PDS 70b en estado de formación.
En la imagen, obtenida por el dispositivo Sphere instalado en el gran telescopio VLT del Observatorio Paranal (Chile), la estrella aparece como un disco negro en el centro, ya que fue ocultada con un cronógrafo para que no impidiera observar las tenues formas del disco y el exoplaneta.
André Muller, que ha dirigido el estudio, ha anunciado que este resultado abre "una nueva ventana a las fases tempranas de la evolución planetaria, complejas y poco comprendidas". De hecho, nuevas observaciones de este disco podrían ayudar a conocer mejor cómo estas estructuras generan los planetas.
Hasta el momento, del exoplaneta PDS 70b se sabe que:
  • Es un gigante gaseoso que todavía se encuentra en estado de formación.

  • Su tamaño es varias veces mayor que el de Júpiter.

  • Orbita a 3.000 millones de kilómetros de su estrella.

  • La temperatura de su superficie está en una horquilla entre 1.300 y 1.900 grados centígrados.

  • Su atmósfera contiene nubes.

  • Podría tener un disco de material a su alrededor.


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jueves, 7 de junio de 2018

Hallan más objetos misteriosos cerca del gran agujero negro de Vía Láctea

Ocultos detrás de una cortina de polvo, se mueven extremadamente rápido. Parecen nubes de gas, pero se comportan como estrellas

Recreación de Sagitario A, el agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea

Astrónomos de la Universidad de California en Los Ángeles han descubierto varios objetos extraños cerca de Sagitario A*, el gran agujero negro central de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Lo que realmente asombra a los científicos es que estos misteriosos cuerpos, cuya identidad real está oculta detrás de una cortina de polvo, parecen nubes de gas, pero se comportan como estrellas.

«Estos objetos estelares compactos y polvorientos se mueven extremadamente rápido y cerca del agujero negro supermasivo de nuestra galaxia. Es fascinante verlos moverse de año en año», explica Anna Ciurlo, responsable del estudio dado a conocer en la reunión de la Sociedad Americana de Astronomía que se celebra estos días en Denver, Colorado. «¿Como llegaron ahí? ¿Y en qué se convertirán? Deben tener una historia interesante que contar», señala la autora.
Los investigadores hicieron su descubrimiento al obtener mediciones espectroscópicas de la dinámica de gas del Centro Galáctico utilizando un espectrógrafo de imágenes infrarrojas del Observatorio W.M. Keck en Maunakea, Hawái. Utilizaron datos de doce años.
Los objetos, detectados por una técnica de espectrografía tridimensional- W.M. Keck

«Comenzamos este proyecto pensando que si analizábamos cuidadosamente la complicada estructura de gas y polvo cerca del agujero negro supermasivo, podríamos detectar algunos cambios sutiles en la forma y la velocidad», explica Randy Campbell, jefe de operaciones científicas en el Observatorio Keck. «Fue bastante sorprendente detectar varios objetos que tienen movimientos y características muy distintas que los ubican en la clase de objetos G o en objetos estelares polvorientos».


Los astrónomos descubrieron por primera vez los objetos G en el monstruoso agujero negro de la Vía Láctea hace más de una década; G1 se vio por primera vez en 2004, y G2 se descubrió en 2012. Se pensó que ambos eran nubes de gas hasta que hicieron su aproximación más cercana al agujero negro supermasivo. De alguna manera, G1 y G2 lograron sobrevivir a la atracción gravitacional del agujero negro, que puede destruir las nubes de gas.

Estrellas hinchadas

«Si fueran nubes de gas, G1 y G2 no habrían podido mantenerse intactos», afirma el profesor de astronomía de la UCLA, Mark Morris, coinvestigador principal y miembro de la Iniciativa de Órbitas del Centro Galáctico de UCLA (GCOI). «Nuestra visión de los objetos G es que son estrellas hinchadas, estrellas que se han vuelto tan grandes que las fuerzas de marea ejercidas por el agujero negro central pueden sacar materia de sus atmósferas estelares cuando las estrellas se acercan lo suficiente, pero tienen un núcleo estelar con suficiente masa para permanecer intacto. La pregunta es, entonces, ¿por qué son tan grandes?»
Los investigadores creen que estos objetos G, más hinchados que las estrellas típicas, son el resultado de fusiones estelares, donde dos estrellas que se orbitan entre sí, conocidas como binarias, chocan debido a la influencia gravitatoria del agujero negro gigante. Durante un largo período de tiempo, la gravedad del agujero negro altera las órbitas de las estrellas binarias hasta que el dúo colisiona. El objeto combinado que resulta de esta fusión violenta podría explicar de dónde vino el exceso de energía.
«A raíz de tal fusión, el único objeto resultante sería 'inflado', o distendido, durante un período bastante largo, tal vez un millón de años, antes de que se establezca y parezca una estrella de tamaño normal», explica Morris. Precisamente, lo que hace que los objetos G sean inusuales es su «hinchazón». Es raro que una estrella esté envuelta en una capa de polvo y gas tan espesa que los astrónomos no vean la estrella directamente. Solo ven el brillante envoltorio de polvo. Para ver los objetos a través de su ambiente nebuloso, Campbell desarrolló una herramienta llamada OSIRIS-Volume Display (OsrsVol). Una vez que los investigadores distinguieron los objetos en 3-D, pudieron seguir su movimiento en el tiempo en relación con el agujero negro».

La familia G

Estas fuentes infrarrojas recién descubiertas podrían ser potencialmente objetos G, G3, G4 y G5, porque comparten las características físicas de G1 y G2. El equipo continuará siguiendo el tamaño y la forma de las órbitas de los objetos G, lo que podría proporcionar pistas importantes sobre cómo se formaron.
Los astrónomos prestarán especial atención cuando estos polvorientos objetos estelares compactos se acerquen lo más posible al agujero negro supermasivo. Esto les permitirá seguir observando su comportamiento y ver si los objetos permanecen intactos al igual que G1 y G2, o convertirse en un «refrigerio» para el agujero negro supermasivo. Solo entonces revelarán su verdadera naturaleza.
«Tendremos que esperar algunas décadas para que esto suceda; cerca de 20 años para G3, y décadas más para G4 y G5 », señala Morris. Según el equipo, «comprender objetos G puede enseñarnos mucho sobre el fascinante y misterioso entorno del Centro Galáctico. Hay tantas cosas sucediendo que cada proceso localizado puede ayudar a explicar cómo funciona este ambiente extremo y exótico».

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